Romeu e Julieta: um amor que dura há 75 milhões de anos

Fósseis de um par de ovirraptores, encontrados juntos, podem dar novas pistas sobre como eram os hábitos de acasalamento dos dinossauros.

Concepção artística de um ovirraptor usando suas penas da cauda em uma exibição de acasalamento. (Ilustração: Sydney Mohr).

VAMOS DESCOBRIR...

Paleontólogos da Universidade de Alberta descobriram evidências de um romance pré-histórico e o chave para descobrir qual o tipo de sexo de alguns dinossauros.

"Determinar o sexo de um dinossauro é realmente difícil", diz o estudante Scott Persons (Figura 4), principal autor da pesquisa. "Porque as partes moles raramente se fossilizam, um fóssil de dinossauro geralmente não fornecem nenhuma evidência direta se que era um macho ou uma fêmea."



COMPARANDO OS DESCENDENTES

A nova investigação centra-se em evidências indiretas. As aves modernas, os descendentes vivos mais próximos dos dinossauros, freqüentemente mostram estruturas de exibição de dimorfismo sexual. Tais estruturas como em pavões (Figura 2), as cristas altas de galos ou as penas da cauda longa de algumas aves-do-paraíso são usados ​​para atrair companheiros, e são quase sempre muito maiores nos machos (que fazem o cortejo) do que nas fêmeas (que fazem a escolha).



Figura 2. Fonte da imagem: pixabay.

De volta a 2011, Persons e seus colegas publicaram pesquisas sobre os restos de um grupo de dinossauros chamados ovirraptoresEles eram estritamente ligados ao hábito terrícola, mas de acordo com o estudo, eles possuíam longas penas nas extremidades de suas caudas. Se estes dinossauros não foram capazes de voar, pra que serviam as suas penas da cauda?

"Nossa teoria", explica Persons, "foi que esses grandes leques de penas foram utilizados para a mesma finalidade que as penas de muitos pássaros terrestres modernos, como os perus (Figura 3), pavões e galinhas-da-pradaria: usados ​​para aprimorar exposições da corte de acasalamento. Minha análise dos esqueletos da cauda apoiou esta teoria, porque os esqueletos mostram adaptações de flexibilidade da cauda alta e cauda alargada e a musculatura de ambos os traços que teria ajudado um ovirraptor para exibir a sua cauda em uma dança de acasalamento. "


Figura 3. Fonte da imagem: pixabay.

Um dos pesquisadores tomou a ideia um passo adiante. "O maior teste de qualquer teoria científica é o seu poder preditivo e crítico". "Se os ovirraptores realmente estavam usando seus leques da cauda para se exibirem para as fêmeas, em seguida, assim como nas aves modernas, as estruturas de exibição devem ser o dimorfismo sexual. Tivemos a previsão de que uma análise cuidadosa das caudas dos ovirraptores iria revelar diferenças entre machos e fêmeas dentro da mesma espécie. "


DIMORFISMO SEXUAL E OS FÓSSEIS


No novo estudo, publicado na revista Scientific Reports, Persons e sua equipe confirmaram o dimorfismo sexual, após a observação minuciosa de dois espécimes de ovirraptores. Os dois fósseis foram descobertos no deserto de Gobi, na Mongólia. Ambos morreram e foram enterrados ao lado do outro, quando uma grande duna de areia caiu em cima deles.

Quando eles foram descobertos em primeiro lugar, os dois ovirraptores receberam o apelido de "Romeu e Julieta", porque pareciam amantes, como na famosa obra de Shakespeare.

Figura 4. Scott Persons e o Fóssil de ‘Romeu e Julieta’. Fonte da imagem: folio.

"Descobrimos que, embora ambos os ovirraptores tinham aproximadamente o mesmo tamanho, a mesma idade e de outra forma idêntica em todos os aspectos anatômicos, 'Romeu' teve maior forma especial nos ossos da cauda", diz Persons. "Isso indica que ele tinha uma capacidade maior de exposições da corte e foi provavelmente um macho." Em comparação, a segunda amostra, "Julieta", tinha ossos mais curtos e mais simples na cauda, ​​o que sugere uma menor capacidade para ser como um macho, e tem sido interpretada como uma fêmea.

De acordo com Persons e os outros pesquisadores, os dois podem muito bem ter sido um par acoplado, fazendo uma história completamente romântica, como um casal de dinossauros preservados lado a lado por mais de 75 milhões de anos.

Referência: University of Alberta.


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